http://uploads.ru/i/D/u/k/DukeL.jpg

Так и хочется воскликнуть: «Не верю!» Но увы: будущее частной ракеты-носителя LauncherOne, в которую вложено $110 млн инвестиций, оказалось под вопросом.

Американскую компанию Virgin Galactic покинул руководитель проекта. Владелец потенциального гиганта индустрии космического туризма сэр Ричард Брэнсон тут же стал очень осторожен в своих прогнозах.

Предполагалось, что LauncherOne всего за $1–2 млн сможет выводить на орбиту спутники массой до 200 кг. В свою очередь запускать ракету в воздух должен самолёт WhiteKnightTwo, разрабатываемый той же компанией. Он, как вы помните, будет также поднимать на суборбитальную высоту космический аппарат SpaceShipTwo с туристами, желающими несколько минут побыть в невесомости и полюбоваться красивыми видами.

История LauncherOne началось в июле 2009 года, когда фонд Aabar Investment из Абу-Даби пообещал выделить уже упомянутые $110 млн, если выяснится, что проект будет иметь коммерческий смысл. В конце того же года Ричард Брэнсон нанял в качестве главного конструктора Адама Бейкера из Surrey Satellite Technology Limited, британского производителя маленьких космических аппаратов. Эта фирма планировала заняться разработкой аналогичной ракеты ещё в 2008 году, но не получила финансирования от своего правительства.

Уже в октябре 2009-го президент Virgin Galactic Уилл Уайтхорн заявил, что запуск LauncherOne состоится через год после возникновения рынка суборбитального туризма. На прошлой неделе г-н Брэнсон заявил на конференции в Куала-Лумпур, что первые пассажиры отправятся в космос через каких-то полтора года. О LauncherOne теперь — ни слова. Неизвестными остались и причины ухода г-на Бейкера и фактической заморозки проекта: неужели он был настолько незаменим? Слухи о том, что это как-то связано с законом об экспорте технологий из США (Virgin Group, которой принадлежит Virgin Galactic, — британская корпорация), опровергнуты.