Проект миссии MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution Mission), которая должна оценить разрушительное влияние Солнца на атмосферу Красной планеты, получил одобрение экспертов НАСА.

Обнаружение минералов, образующихся при участии воды, свидетельствует о том, что в древности у Марса была куда более плотная атмосфера. Жидкая вода находилась на поверхности планеты, но вскоре атмосфера была потеряна, температура упала, и Марс стал таким, каким представляется нам.

Основной причиной исчезновения газовой оболочки считается воздействие солнечного ветра; Земля успешно защищается от него с помощью своего магнитного поля, а у Марса такой возможности нет. Свою роль играет и УФ-излучение Солнца: оно тоже может превращать находящиеся в атмосфере нейтральные атомы и молекулы в ионы, уносимые электрическими полями, которые создаются при движении частиц солнечного ветра в межпланетном магнитном поле. Потоки ионов, выходящих из верхней атмосферы, уже регистрировали аппараты Mars Global Surveyor и Mars Express.

«У нас есть доказательства «преступления» Солнца, — говорит участник проекта Джозеф Гребовски (Joseph Grebowsky) из Центра космических полётов Годдарда. — MAVEN должен определить, как именно всё произошло: детально изучить все известные способы воздействия светила на атмосферу и, возможно, выявить некие новые процессы. Проводя длительные наблюдения, аппарат свяжет изменения солнечной активности с той скоростью, с которой атмосфера уносится в космическое пространство».

http://science.compulenta.ru/upload/iblock/60f/Maven.jpg
MAVEN на орбите Марса

MAVEN также оценит объём потерянного Марсом водяного пара, сравнив содержание водорода и дейтерия в верхней атмосфере. Поскольку «обычный» водород легче, относительная концентрация дейтерия, который с большей вероятностью задерживается в атмосфере, со временем должна возрастать. Исходное соотношение изотопов учёные планируют рассчитать по результатам наблюдений комет и астероидов.

Аналогичные измерения соотношения изотопов азота, кислорода и углерода помогут установить общий объём утраченной атмосферы.

В июле 2011 года специалисты должны провести критический анализ проекта. После этого, если всё сложится удачно, можно будет приступать к изготовлению приборов MAVEN и сборке аппарата. Запуск зонда назначен на конец 2013 года (на период с 18 ноября по 7 декабря); стартовав в середине ноября, он подойдёт к Марсу 16 сентября 2014 года.

Презентация миссии MAVEN:

Мультипликационный рассказ о том, как готовится проект зонда:

Воздействие солнечного ветра на атмосферу Марса: